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¿Para qué sirve el petróleo?

¿Para qué sirve el petróleo?

El petróleo es una mezcla de compuestos químicos y minerales, la mayor parte de la cual está formada por hidrocarburos, que son compuestos orgánicos formados únicamente por átomos de carbono e hidrógeno. El petróleo es un hidrocarburo, que es el componente fundamental de todas las demás moléculas orgánicas. Por ello, el petróleo puede convertirse en una variedad de sustancias con distintos estados físicos.

Dado que la palabra latina petra significa piedra y la palabra oleum significa aceite o petróleo, la palabra petróleo proviene del latín petroleum, que literalmente significa aceite de piedra. Esto se debe al hecho de que el petróleo se filtra de los suelos y se descubre entre las rocas porosas de ciertos yacimientos. El petróleo sin refinar y el alquitrán se han utilizado desde la antigüedad para diversos fines, como acelerante del fuego, pegamento y para calafatear (recubrir) barcos y balsas, así como en medicina. Varias culturas antiguas, como los egipcios, los mesopotámicos, los pueblos indígenas prehispánicos, los griegos y los persas, utilizaban el betún, el alquitrán y el asfalto como colas y aglutinantes en Judea. La palabra mumia deriva de la palabra árabe mumia, que se refiere al asfalto, al betún y a otros materiales resinosos.

¿Cuál es el proceso de producción del petróleo?

El petróleo es el producto de la descomposición y transformación del plancton vegetal y animal (fitoplancton) durante millones de años (zooplancton). Estos componentes orgánicos quedaron enterrados bajo toneladas de escombros, limo y tierra, que sufrieron numerosos cambios físicos y químicos como resultado de la presión y la temperatura, transformando la materia orgánica. Los componentes orgánicos se convierten por etapas en lo que conocemos como petróleo gracias a este proceso de millones de años. Para ello, la materia orgánica pasa por tres etapas.

Las etapas de la producción de petróleo son las siguientes:

  • La primera es la diagénesis, que se produce cuando la materia orgánica se asienta a temperaturas inferiores a 65°C.
  • La segunda es la catagénesis, que se produce cuando la temperatura de los sedimentos orgánicos aumenta y comienza su transformación en hidrocarburos.
  • La tercera etapa es la metagénesis, que se produce cuando la materia orgánica se calienta a 200º.

El petróleo suele ser un líquido espeso, negro y viscoso, pero también puede existir como un sólido, un gas o un líquido ligero, como la gasolina, dependiendo de la presión, el calor y otros componentes que contenga. Como el petróleo contiene otras sustancias químicas, cuando se calienta o se destila se divide en gases, líquidos y sólidos.

Estas separaciones de sus componentes se producen en la naturaleza, dependiendo de las condiciones ambientales de los campos petrolíferos, produciendo gases como el propano, el butano y el gas natural. Sólidos o semisólidos como el betún y el asfalto, y líquidos como el queroseno, los aceites minerales y el alquitrán.

Los gases, la gasolina, el queroseno, la nafta, el gasóleo, los aceites ligeros, los aceites pesados, la vaselina y, finalmente, el alquitrán se obtiene por destilación. El etileno, derivado del etano que contiene el gas natural, se utiliza para fabricar muchos de los plásticos del mundo. En la industria petroquímica, el etileno se produce como subproducto de otros derivados como el gas propano, el etano, la nafta y el gasóleo.

¿Para qué sirve el petróleo y cómo se utiliza en la vida cotidiana?

El petróleo y sus derivados se utilizan en diversas industrias, principalmente como combustible para automóviles y maquinaria. Sin embargo, también se utilizan para fabricar compuestos químicos que necesitan otras industrias como la textil, la farmacéutica, la química, la alimentaria, la agroalimentaria y la automovilística.

Los hidrocarburos son compuestos orgánicos que pueden convertirse en infinidad de sustancias mediante determinados procesos químicos, como plásticos, aceites, productos químicos, grasas, ceras y aromas, por lo que el petróleo y sus derivados son necesarios para otras industrias.

Algunas de las cosas para las que sirve el petróleo son:

  • Gasolina.
  • Diesel.
  • Nafta.
  • Xilol.
  • Benceno.
  • Parafinas.
  • Vaselina.
  • Petrolato.
  • Aceite mineral.
  • Aceites lubricantes.
  • Aceites ligeros.
  • Betún de Judea.
  • Alquitrán.
  • Asfalto.
  • Brea.
  • Resinas.
  • Glicerina artificial.
  • Gas butano.
  • Gas metano.
  • Gas etano.
  • Gas propano.
  • Dióxido de carbono.
  • Azufre.
  • Ácido sulfúrico.
  • Aglutinantes.
  • Lubricantes.
  • Conservantes.
  • Combustibles.
  • Maquinarias.
  • Plásticos.
  • Textiles.
  • Emulsificantes.
  • Aislantes.
  • Detergentes.
  • Jabones.
  • Limpiadores.
  • Desengrasantes.
  • Aromatizantes.
  • Colorantes.
  • Saborizantes.
  • Medicamentos.
  • Cosméticos.
  • Alimentos.

El petróleo y sus derivados naturales se utilizaron primero como pegamento, aglutinante, conservante, grasa y, en raras ocasiones, como combustible o acelerante. El petróleo era conocido y utilizado por pueblos antiguos como los persas, los árabes, los griegos, los chinos y los indios mesoamericanos para diversos fines, como pegar piedras, tabiques y ladrillos, recubrir objetos y pintar, ya que algunas pinturas rupestres de lo que hoy es México se crearon utilizando petróleo crudo como pintura.

El petróleo, principalmente el asfalto, se ha utilizado durante siglos en la construcción de carreteras, casas y en la conservación de diversos objetos, sobre todo de cuerpos humanos y animales en la momificación.

La brea es una resina que se ha utilizado para pegar y lubricar diversos objetos desde la antigüedad, especialmente las cuerdas de los violines y otros instrumentos de cuerda. En la actualidad, los derivados del petróleo se utilizan para fabricar una amplia gama de colas y lubricantes, sobre todo colas industriales y lubricantes para maquinaria.

El petróleo como combustible y en aplicaciones militares

El uso más popular y crítico del petróleo es como fuente de energía. El petróleo y sus derivados se han utilizado como combustible para acelerar el fuego, encender antorchas y como arma de guerra desde la antigua China y Grecia, mediante el uso de brea, aceite mineral y otros elementos como acelerante en las catapultas y mediante su ebullición o ignición. Los combustibles que ahora son la base de nuestro modo de vida se han ido adquiriendo con el paso del tiempo y el refinamiento. La gasolina, el gasóleo, la turbosina, el fuel y otros hidrocarburos se utilizan en motores, turbinas y reactores que producen y gestionan una gran parte de la energía utilizada en las centrales eléctricas, en las centrales nucleares y en la gran mayoría de la maquinaria de las fábricas e industrias. En la actualidad, la mayoría de los vehículos en la atmósfera, en tierra y en el mar funcionan con motores que emplean derivados del petróleo, como la gasolina, el gasóleo, la turbosina y el fuel. Estos combustibles son más eficaces y rinden más que el carbón, aunque se están buscando alternativas debido a su inminente agotamiento. Tanques, aviones y barcos militares, así como cohetes y misiles, son algunos de los equipos que utilizan hidrocarburos.

Los medicamentos, los cosméticos y los alimentos se fabrican con petróleo

El petróleo y sus derivados se han utilizado con fines medicinales durante décadas, ya que contiene una variedad de alcoholes, fenoles, bencinas, polímeros, aceites, ácidos, éter, glicerinas y vaselinas, entre otros compuestos. El alquitrán, el asfalto, el aceite mineral y otros derivados del petróleo se utilizaban antiguamente para tratar enfermedades de la piel, parásitos y otras dolencias en las que estas sustancias químicas eran beneficiosas.

Los derivados del petróleo, ya sea los ácidos derivados del azufre producidos durante el procesamiento del petróleo, o los diversos alcoholes, fenoles, bencinas y éteres producidos con los distintos derivados del petróleo, se encuentran ahora en la gran mayoría de los medicamentos. Es importante señalar que no todos los derivados del petróleo son venenosos o extremadamente tóxicos para el ser humano, ya que algunos son sólo versiones sintéticas de sustancias naturales o han demostrado tener propiedades curativas. Los conservantes, los desinfectantes, los emolientes, los suavizantes y los lubricantes, así como los plásticos y las siliconas para diversas prótesis y productos, están hechos de derivados del petróleo. La vaselina, por ejemplo, se utiliza en supositorios, geles, cremas, recubrimientos de pastillas, lubricantes y desinfectantes.

Los derivados del petróleo se utilizan en muchos cosméticos y productos de higiene personal con fines suavizantes, acondicionadores, colorantes, herbales y conservantes. Como algunas personas tienen miedo a los derivados del petróleo, ahora hay marcas que fabrican sus productos sin utilizarlos.

Los derivados del petróleo también se utilizan en la industria alimentaria, sobre todo como colorantes, aromatizantes y, en menor medida, saborizantes, y no suelen ser perjudiciales si se siguen las cantidades tolerables indicadas clínicamente. En la actualidad, ningún alimento está fabricado íntegramente con plásticos o derivados del petróleo; sin embargo, la base de los chicles está hecha íntegramente con estos productos, que pretenden ser no tóxicos. Algunas personas creen que la comida basura está hecha de plástico o derivados del petróleo, pero esto se basa en leyendas urbanas y mitos. Sin embargo, hay que tener en cuenta que la comida basura contiene más aromatizantes, colorantes y aditivos derivados del petróleo, pero no está hecha de él.

Los limpiadores, detergentes y materiales de limpieza contienen petróleo

La gran mayoría de los disolventes industriales, como el queroseno, el xilol, el tolueno, el benceno y otros materiales que ayudan a disolver la grasa y otras sustancias, son hidrocarburos derivados del petróleo. En consecuencia, los hidrocarburos del petróleo, así como los sulfuros derivados del azufre, son ingredientes populares en los materiales desengrasantes, los detergentes, ciertos jabones, los anticongelantes y los disolventes.

¿Es posible que el petróleo tenga efectos secundarios negativos?

Sí, el petróleo y sus derivados pueden tener consecuencias negativas para los seres humanos y los animales, así como para las plantas y la atmósfera, ya que es una de las principales fuentes de emisiones del mundo y contribuye al efecto invernadero.

Durante el proceso de extracción y procesamiento del petróleo se generan contaminantes ambientales como el dióxido de carbono, el azufre y sus derivados (ácido sulfúrico, óxido de azufre, mercaptanos, etc.), así como otros contaminantes como los óxidos de nitrógeno, los aceites y otros residuos que se producen simultáneamente con otros hidrocarburos.

El petróleo y sus derivados son sustancias pegajosas y espesas que se impregnan fácilmente en las rocas, las plantas y los animales. También son difíciles de limpiar ya que no son solubles en agua y son venenosos para las especies que impregnan.

El petróleo y sus derivados, como los combustibles, los plásticos y otros productos químicos, son los que más contaminan las costas, los ríos y los océanos, destruyendo los organismos y envenenando el agua.

La ingestión de hidrocarburos puede ser dañina y adictiva en los seres humanos, y una alta exposición a estos productos químicos también puede ser mortal.

Las sustancias derivadas del petróleo se utilizan en beneficio de los seres humanos, especialmente en medicamentos, limpiadores, cosméticos y aditivos alimentarios. Y, a excepción de los colorantes y los aromatizantes artificiales, la gran mayoría de ellos son seguros para el organismo y sólo causan daños si se ingieren en exceso, por lo que es mejor no superar la dosis prescrita.

Dado que algunos derivados del petróleo pueden provocar alergias, es mejor evitar su consumo o uso a menos que el médico lo considere imprescindible.

En general, las dosis elevadas de aditivos artificiales, así como la ingesta constante de estos artículos, no son recomendables para las mujeres embarazadas y los bebés.

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